Echte schaatsers gaan naar Vorden

Free-wheel

Vorden – Elke Hollandse winter valt het woord wel weer: Elfstedentocht. En ook al komt het er maar zelden van, toch mogen ze bij schaats- en skeelerwinkel Free-wheel in Vorden niet klagen, want Nederland blijft een echt schaatsland en bij een gebrek aan vorst bieden de overdekte banen dan ook vaak uitkomst. Eigenaren Raymond Mars en oud-schaatser Arjan Mombarg zijn echte schaats- en skeelerliefhebbers en proberen de klanten in hun sportspeciaalzaak Free-wheel in Vorden van deskundig advies te voorzien. Naast de sportspeciaalzaak bestaat Free-wheel bovendien ook nog eens uit een organisatiebureau dat een hele reeks aan activiteiten aanbiedt voor bijvoorbeeld personeelsuitjes en familiefeesten.

Raymond Mars startte Free-wheel vijftien jaar geleden samen met zijn toenmalige compagnon. Sinds 2007 leidt hij de zaak met Vordenaar Arjan Mombarg. Mars: “Er was op een gegeven moment een behoorlijke skeelerhype in Nederland. In die periode zijn we begonnen met een winkel in het dorp. Later zijn we naar onze huidige locatie aan de Netwerkweg verhuist. We gaven toen ook wel eens skeelerclinics en van daaruit is langzaam het organisatiebureau ontstaan. Dat is een mooie aanvulling voor ons, want schaatsen is toch een seizoensgebonden bezigheid. In de zomer zijn we dus drukker met het organisatiebureau en in de winter met de schaatsen.”

Arjan Mombarg heeft een lange geschiedenis als (marathon)schaatser en skeeleraar achter de rug. Bij de Nefit-ploeg schaatste en skeelerde hij jarenlang op hoog niveau, samen met onder anderen bekende ploeggenoten als Erik Hulzebosch en veelvoudig nationaal kampioen Arjan Smit. Al tijdens zijn sportcarrière werd Mombarg actief bij Free-wheel. Het Vordense bedrijf was zijn eerste sponsor en vanaf het begin klikte het tussen Mars en Mombarg. Eerst hielp Mombarg in de zaak op koopavonden, maar al snel groeide dat uit tot een gedeeld eigenaarschap. Met zijn jarenlange ervaring brengt hij een enorme materiaalkennis met zich mee. Kennis die uiteraard in de zaak goed gebruikt kan worden om klanten van deskundig advies te voorzien. Zo is de oud-marathonschaatser bijvoorbeeld ook erg bedreven in het aanbrengen van een kromming in het ijzer die veel schaatsers willen hebben. Een manier van buigen die niet veel mensen onder de knie hebben. Mombarg: “Ik was altijd al erg in het materiaal geïnteresseerd, maar naast het schaatsen was ik ook actief in het melkveebedrijf van mijn familie. Dat was fysiek soms nogal zwaar en dus moeilijk te combineren met het schaatsen. Er werden wel eens marathons uitgesteld omdat ik nog van de boerderij moest komen. Dan belde ik de speaker op of hij de boel niet even kon rekken.” Reden voor Mombarg om zich op Free-wheel te storten, een activiteit die beter was te combineren met het schaatsen.

Mombarg en Mars weten als geen ander wat een schaatser en skeeleraar nodig heeft. In het bedrijfspand in Vorden is dan ook een enorme sortering te vinden voor zowel de professional als de amateur. Niet alleen schaatsen en skeelers in alle soorten en maten, maar ook kleding en aanverwante artikelen. Mars: “Deskundig advies vinden wij erg belangrijk. Op internet worden bijvoorbeeld veel dumppartijen verkocht, maar dat zijn vaak schaatsen die gewoon niet van voldoende kwaliteit zijn. Een slechte schaats kan de schaatser enorm veel plezier in het schaatsen benemen en daar gaat het uiteindelijk toch om.” Deskundigheid is dus het devies bij Free-wheel, want dan komen de klanten uiteindelijk altijd weer terug. Mars: “De klant moet tevreden zijn en daar steken wij veel energie in. Uiteindelijk moeten we het toch vooral van mond-tot-mondreclame hebben.” Naast de schaatsen verkopen de twee ook skeelers. Een wat ondergesneeuwde tak van sport in het schaatsland dat Nederland is. Mars: “De hype is er een beetje af, maar er wordt nog steeds genoeg geskeelerd. Vooral als zomertraining voor het schaatsen. In het buitenland is skeeleren vaak veel groter, daar komen soms echt heel erg veel mensen op af. Dat ligt in Nederland toch wat anders.”

Mars en Mombarg zagen aan de bestaande schaatsmodellen vaak nog veel gebreken en bedachten daarom enkele jaren geleden een eigen schaats: de MenM-iceskate. Een succes, want inmiddels wordt de schaats bij zeker dertig dealers verkocht. Onlangs werd zelfs alweer een nieuw type van de MenM-schaats op de markt gebracht. Mombarg: “Veel schaatsen klappen niet helemaal goed terug en schaatsers gebruikten dan een elastiek om dat te voorkomen. Dat is natuurlijk een beetje geïmproviseerd en dat kan dus beter, dachten we. Samen met een industrieel ontwerper hebben we toen onze eigen schaats bedacht en dat loopt nu erg goed. Het is een hele mooie schaats, met eigenlijk een wedstrijdmes in een recreatieve schaats.” Mombarg en Mars hebben inmiddels dan ook behalve hun eigen Vordense zaak een groothandel in schaatsen opgezet die goed loopt. Bovendien werd er enkele jaren geleden een tweede filiaal opgezet in Gramsbergen, waar nu oud-schaatster Gretha Smit in de winkel staat. Mombarg: “Niet vanwege haar naam, maar omdat ze er gewoon echt veel vanaf weet en er vol voor gaat.”

Hoewel vooral de groothandel de laatste jaren dus sterk is gegroeid blijven de beide heren en hun personeel zich ook bezighouden met het organisatiebureau. Solex-rijden, tuktuk-verhuur, GPS-tochten, ‘Highlandgames’ en nog veel meer. Mars en Mombarg zijn er vooral buiten het schaatsseizoen erg druk mee. Mars: “Mensen vroegen ons tijdens de skeelerclinics die we gaven of we niet meer activiteiten organiseerden. Van daaruit zijn we dat steeds verder gaan uitbouwen.” En ook bij het organisatiebureau proberen de beide heren in ontwikkeling te blijven. Mombarg: “Je moet je onderscheiden en doorhebben wat mensen willen. Daar proberen we op in te spelen. Veel bedrijven beginnen nu bijvoorbeeld met een paar solexen, maar daar hebben wij er dus al eerder zo’n zeventig van gekocht. We hebben bijvoorbeeld ook een kano voor twaalf man, met dat soort dingen spring je er wel uit.” Vooral personeelsfeestjes, familieuitjes en vrijgezellenfeesten worden in de regio regelmatig via Free-wheel geboekt.

Zie voor meer informatie: www.free-wheel.nl